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domingo, 11 de marzo de 2012

EL PROGRAMA ORION DE NAVES ESPACIALES DE LA NASA

Avances con la nave Orión (MPCV)

La nave Orión o MPCV está a destinada a ser la futura nave de la NASA. Aunque los EEUU están desarrollando en estos momentos varios vehículos espaciales tripulados, sólo Orión será propiedad de la agencia espacial. En definitiva, en ella reside la única posibilidad que tienen los astronautas de la NASA de viajar al espacio en los próximos años.

Modelo de vibraciones de la Orión con la maqueta de la torre de escape LAS (NASA).

Por ahora, el programa Orión sigue con sus progresos. El pasado 29 de febrero se realizó con éxito una prueba del sistema de paracaídas de la Orión en Yuma (Arizona) usando el PTV (Parachute Test Vehicle). Durante la prueba, el PTV fue lanzado desde 7,6 kilómetros de altura desde un C-17 para simular el despliegue de los paracaídas pilotos y principales después de una misión orbital. El sistema de paracaídas en la Orión recibe el nombre de CPAS (Capsule Parachute Assembly System) y está formado por dos paracaídas de frenado, tres paracaídas piloto y tres principales. La cápsula aterrizó a la velocidad esperada de 30 km/h, que, aunque pueda parecer un poco excesiva para un aterrizaje en tierra firme, es más que suficiente para un amerizaje en el Pacífico. El éxito de esta prueba ha servido para alejar los fantasmas del fracaso de 2008, cuando durante un test similar la cápsula acabó estrellándose contra el suelo.

Instantáneas de la prueba de paracaídas (NASA).

Sistema de paracaídas CPAS de la Orión (NASA).

Estudiantes de visita en el interior de la maqueta del Medium FIdelity Mockup de la Orión en el centro espacial Johnson (NASA).

Por otro lado, la construcción del primer vehículo Orión "de verdad", el EFT-1 (Exploration Test Vehicle-1) sigue su construcción a buen ritmo en la planta MAF (MichoudAssembly Facility). La EFT-1 debe despegar en 2014 mediante un cohete Delta IV Heavy para probar el escudo térmico de la cápsula y otros sistemas. Se trata de una misión muy simple que durará apenas un par de órbitas y en la que no se empleará una torre de escape real. 

Además, la Orión viajará sin módulo de servicio. Y hablando del rey de Roma, lo cierto es que el módulo de servicio es el verdadero talón de Aquiles del proyecto. A estas alturas, Lockheed-Martin todavía no ha concretado un diseño definitivo para el mismo. El módulo de servicio original de la Orión fue diseñado dentro del Programa Constellation, cuando se suponía que la Orión debía ser lanzada por el cohete Ares I. Puesto que ahora la NASA planea lanzarla con el futuro cohete gigante SLS, las restricciones de masa ya no son las mismas y el motor del módulo de servicio no tiene que ser tan potente.

 Efectivamente, este motor había sido diseñado teniendo en cuenta la gran aceleración de la primera etapa del Ares I, lo que obligaba a introducir un mayor empuje en caso de aborto durante el lanzamiento. A la vista de estos problemas, no es de extrañar que la NASA no descarte la colaboración con la ESA con el fin de construir este módulo. Por eso mismo, el diseño definitivo (CDR, Critical Design Review) de la Orión no se concretará hasta 2015.

Misión EFT-1 en 2014 (NASA).

Por tanto, EFT-1 no será más que un aperitivo con fines más políticos que técnicos y para ver el primer vuelo de una nave Orión "real" habrá que esperar a 2017 o 2018, coincidiendo con el primer lanzamiento del SLS. Esta misión se llamará EM-1 (Exploration Mission 1) y también será no tripulada. EM-1 lanzará una nave Orión alrededor de la Luna siguiendo una trayectoria de retorno libre como la del Apolo 13. Si todo va bien, en 2019 se lanzará la primera Orión con cuatro astronautas con el objetivo de orbitar la Luna de manera similar a lo que hizo el Apolo 8 en 1968.

Sin duda, todo muy emocionante y tal. Ahora habrá que ver que el SLS se construya finalmente con el presupuesto actual, algo muy difícil teniendo en cuenta que en la actualidad el SLS no tiene ningún objetivo en concreto.

Distintas versiones del SLS (NASA).

El SLS comparado con otros lanzadores (NASA).

Vídeo comparativo entre la Orión y el módulo de mando Apolo:


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